Niet kunnen stoppen met eten komt vooral voor bij mensen die een genetisch bepaald tekort aan dopamine in hun hersenen hebben. Dopamine is een stof in de hersenen die een rol speelt bij het belonen van gedrag, zoals eten. Dat hebben wetenschappers van de universiteit in Buffelo ontdekt.

dopamine.jpgIn het onderzoek vormde de zin om te gaan eten het hoofdonderwerp. Men wilde graag weten hoe de hersenen de motivatie om te gaan eten bepalen. De genen die in verband worden gebracht met hersenactiviteit in verschillende gebieden werden daarnaast ook onder de loep genomen en dan met name de gevolgen van een genetische variantie die de dopamine-D2-receptors in cellen beslaat. Ongeveer de helft van de mensheid zou die variatie hebben. Volgens de wetenschappers uit Buffalo hebben mensen met een kleinere hoeveelheid dopamine-D2-receptors een lang blijvende hang naar steeds meer beloneningen, zoals eten of drugs, om een effect te voelen.
Het onderzoek betrof 29 te dikke mannen en vrouwen en 45 mensen met een gemiddeld gewicht. Bij elk van deze personen is het erfelijk materiaal in beeld gebracht. Tweemaal bezocht de groep de universiteit. De eerste keer kregen ze een flinke portie snacks voorgeschoteld onder het mom van een ‘smaaktest’. Er werd verteld dat ze de smaak van het voedsel mochten beoordelen. Tijdens die beoordeling bleven ze in de ruimte met het teveel aan snacks. Tijdens het tweede bezoek werd de motivatie om te eten geanalyseerd. Om iets te eten te krijgen, moesten ze 20x op een knop drukken. Met 40 maal drukken nam de hoeveelheid uitgedeeld eten toe. Het onderzoek leverde veel gegevens op, die de onderzoekers analyseerden zodat ze de hierboven vermelde conclusie konden opstellen.
De resultaten betekenen niet dat je niet onder teveel eten uit kunt komen bij de ongunstige genenvariant. Immers, er zijn ook mensen met dit variant die niet aan overgewicht lijden.
In de toekomst kan het dopaminesysteem misschien ingezet worden als behandeling bij overgewicht. Zo kunnen medicijnen die invloed hebben op het dopaminesysteem wellicht helpen. Nu worden deze gebruikt als er sprake is van ADHD.
Met dit onderzoek is weer een stukje van de puzzel gevonden die helpt om overgewicht te snappen en te behandelen.

(Behavioral Neuroscience, okt. 2007)