Emoties zijn ontzettend belangrijk voor onze overleving. Neem het volgende voorbeeld. Je loopt op straat op weg naar de supermarkt. Je bent in gedachten verzonken, twijfelend of je nu spruitjes of andijvie wilt gaan eten. Op het moment dat je wilt oversteken zie je plotseling een auto met een bloedgang op je afkomen. Zonder dat je er iets voor hoeft te doen treden er op dat moment verschillende reacties op in het lichaam die je in staat stellen om snel te reageren om de auto te ontwijken. Al je aandacht wordt gericht op die auto en het conflict spruitjes-andijvie ben je op dat moment totaal vergeten, je hart giert door je keel en je deinst direct achteruit. Deze reactie treedt ontzettend snel op en maakt deel uit van onze biologische survivalkit. 

De meeste emotieonderzoekers zijn het er over eens dat onze aandacht zich vernauwt als we emotioneel zijn en dat ons lichaam zich voorbereidt op specifieke actie (vluchten bij angst; vechten bij woede). Deze acties hebben ertoe geleid dat wij als soort al die jaren hebben kunnen overleven.

Het wetenschappelijk onderzoek naar emoties en de bijbehorende reacties is echter met name gericht geweest op onze negatieve emoties zoals angst, woede en verdriet. Recentelijk wordt in het onderzoek steeds meer de vraag gesteld welke functies positieve emoties zoals plezier, liefde, interesse en tevredenheid hebben, naast het prettige gevoel dat we erdoor ervaren.

Psychologe Barbara Fredrickson is één van de belangrijkste onderzoekers op het gebied van de positieve emoties. In haar “Broaden and Build” theorie over positieve emoties legt zij uit dat, in tegenstelling tot de negatieve emoties, ons blikveld bij positieve emoties juist wordt verruimd (‘broaden’). In een positieve stemming bereiden we ons niet voor op een specifieke handeling, maar zien we vaak meerdere mogelijkheden tot handelen. Interesse zet mensen bijvoorbeeld aan om dingen te verkennen en nieuwe informatie en ervaringen in ons op te nemen. Plezier zet ons onder andere aan tot creatief bezig te zijn en tot het doen van spelletjes.

Volgens Fredrickson hebben positieve emoties net als negatieve emoties een belangrijke functie (wat is er nu zo belangrijk aan het doen van spelletjes?). Positieve emoties zetten ons aan om vriendschappen te sluiten. Ook bevorderen ze het lichamelijk herstel na een stressvolle situatie. Recent bleek dat ouderen die veel positieve emoties ervaren minder snel last te krijgen van ouderdomsklachten (Psychology and Aging). Kinderen die met elkaar spelen versterken daarmee hun creativiteit en empathisch vermogen.

Door het ervaren van positieve emoties, bouwen (‘build’) we lichamelijk, sociaal en geestelijk weerstand op tegen de zwaardere perioden van het leven.

Bron: American Psychologist



Bezoek de website van het laboratorium van Barbara Fredrickson